憶在美國佛教會時 152 瀏覽數

釋淨海

初抵紐約

淨海法師

一九七一年底,我還在日本讀書時,因受到美國一位老同學的邀請,要我來紐約協助他創立的中華佛教會弘法,於是我就向學校辦了一年的休學證明書,申請赴美簽證,在一九七二年二月份即飛抵紐約。

到了紐約,住在唐人街,中華佛教會是設在一間五層樓的第三層裡,地方雖然狹小一些,信眾和香火還算旺盛,因為當時在紐約華人佛教道場還不多。由於佛堂空間不大,我要另住在一間距離不遠的五層樓空屋裡,如此,白天我走去中華佛教會上班和吃飯,彷彿就像一個守門的廟祝,這比起安靜的讀書生活,真有些難於適應。為了安定自己的身心,除了配合佛會工作外,我試著翻譯南傳《法句經》為白話文。這樣,到了年底,我便須作出決定,一是很快回到東京讀書,一是在美國另作計畫。

 

住進美國佛教會

當我在困難時,美國佛教會創辦人兼會長樂渡法師知道後,願意接受我到美國佛教會安住,那是一九七三年初,並為我在美申請居留手續。當時美國佛教會只有屬下的大覺寺,在布朗士區。那時寺裡住眾有樂渡法師、宗才法師、達誠法師,他們三位都從香港來;還有新從台灣邀請來的仁俊長老、日常法師。因為大覺寺僧寮不多,以前曾在寺旁右鄰租了一間四層樓住宅的頂樓,我便獨自住在外邊,早晚課誦和三餐,我都從樓上走到佛寺。

 

佛教會開創的因緣

美國佛教會創立於一九六四年,由樂渡法師得到了姜黃玉靖居士與沈家楨居士等人的支持,在紐約市布朗士區租一處所,篳路藍縷,因陋就簡,設置場所,以供善信學佛及講經說法之用。同年十月「美國佛教會」,經紐約州政府核准正式成立,為一非營利佛教團體。美國佛教會是以董事會組織為決策機構,聘請出家人為僧團領導,擔任會長、寺院住持等職,三年一任,僧俗都可以被推選為董事,歷屆都以居士名額佔多數。

一九七四年秋,樂渡法師辭去美國佛教會會長及大覺寺住持兩項職務,在紐約布朗士區另行創辦「美國佛教青年會」。他希望佛教在美國社會紮根,因此他成立「美加譯經會」,在幾位中美英語能力極佳的弟子協助下,樂渡法師精進加強苦學英語,並埋首翻譯於佛典英譯的工作。經過近三十年的努力,主要譯有《般若心經》、《圓頓三經》、《菩薩學處》、《佛學概論》、《佛法導論》、《法舫法師演講集》、《靜坐》、《幸福之道》、《頓悟入道要門》、《勸發菩提心文》等,最後翻譯四十卷《大涅槃經》,已完成了三十八卷。不幸於二○一一年九月二日在紐約大眾的念佛聲中,吉祥圓寂,世壽八十有九。

仁俊長老,以前在台灣印順導師門下,已是一位很有成就的法師,向以持戒精嚴和要求很高的人。他初來美國佛教會時,擔任大覺寺共修會主講法師。樂渡法師辭去會長及住持後,董事會聘請仁公為住持。我一向敬重仁公長老為前輩,心儀他做人為法自律的剛毅精神,但他待我如同參道友一般。實際上我是一個不很精進的人,比較歡喜過輕鬆的生活。我在大覺寺前後住了約近三年,除了參加共修和做些雜務外,沒有擔任什麼職位。因此,在空餘的時間,我就讀讀書和繼續編寫《南傳佛教史》未完成的部分,至一九七四年秋脫稿,托台北慧日講堂出版,獲得教界良好的反映,我非常感念這段難得的因緣。

一九七四年,美國佛教董事會決定,聘請仁公長老、日常法師及我,協助審閱沈家楨居士創辦的美國駐台譯經院,從中文《大寶積經》譯成英文的經義。這是由一位退休教授趙真覺老居士,先將英譯的經文念出一段,我們同時也看著譯稿,審閱譯意是否與中文原本相符合,如有不符合的地方,就記錄下來,以供作譯經人員參考,或作修訂。

美國佛教會長期重要的靈魂人物,就是沈家楨長者。由於他是成功的著名實業家,是位佛學造詣深厚的居士,辦事能力又極強,一九六四年,他與樂渡大法師共同創辦了美國佛教會,任副會長達三十八年。一九六九年,他在紐約布朗士區購買了一座樓房捐給美國佛教會成立了大覺寺。一九七五年開始建造莊嚴寺,捐贈了大片土地和財物;一九八○年,他從航運業退休,專心督造莊嚴寺,直至工程全部完成,現已成為美國東部的佛教著名聖地。美國佛教會一切重要的大事和推動,幾乎都由沈居士作主而經董事會通過,出家人只擔任做弘法的工作。沈家楨長者二○○七年十一月逝世,享壽九十四歲,他一生對佛教作了巨大的貢獻。

後來美國佛教會還聘請了很多位海內外著名的高僧大德任會長或住持,對佛教會都作了很大貢献,因我已離開大覺寺,這裡不作介紹。

 

繼往開來

美國佛教會創建上世紀六十年代,在八十和九十年代,得到快速的發展,世紀交替二千年前後,又在不斷進步和蛻變中,已漸轉變以僧團為領導中心,居士們則退為熱心護持,這是一個可喜的現象。

現任會長是美籍菩提比丘,一九四四年生於紐約布鲁克林區,一九六七年在克來蒙研究院取得哲學博士學位後,即赴斯里蘭卡出家。一九七二年受沙彌戒,次年受比丘戒,深研巴利文及佛法。曾任斯里蘭卡佛教出版社(Buddhist Publication Society)總編輯及該社社長。他在著作、翻譯、編輯上聲譽卓著,出版過許多重要作品,包括上座部佛教四部阿含重要經典及其論書的英譯,對上座部佛教的弘揚貢獻很大。二○一三年他被推選為美國佛教會新任會長。

住持法曜法師於斯里蘭卡出家,親近以研究阿毗達磨、唯識專長的法光法師,並在著名的大學接受系統的巴利佛教的正規教育,獲得學士及碩士學位。畢業後,法師曾在台灣的圓光佛學院研所教授阿含以及阿毗達摩等課程。之後又負笈英國,在著名的巴利佛教學者 Rupert Gethin 的指導下攻讀並獲得博士學位。佛教會其他多位住眾法師,亦多能說法與弘教。

目前美國這塊土地上的佛教,可分為四種類型,漢傳大乘佛教、南傳上座部佛教、藏傳金剛乘佛教、美國本土化佛教。前三種類型,通常被稱為東方亞洲三大傳統佛教。雖說美國佛教現今很盛行,依據過去東方佛教傳播經驗來看,它們還沒有完全融入美國社會。至於美國本土化佛教,至今仍未成熟定型,也未成為美國社會主要宗教的力量。

今逢美國佛教會成立五十週年大慶,它是漢傳大乘佛教中國佛教在美國較有代表性的一個僧團,我們祝福它能逐漸發展壯大,帶頭轉型成為美國本土化佛教。將來的美國本土化佛教,應當要攝取漢傳、南傳、藏傳三大傳統佛教的精華,轉型成為適應美國本土化的新佛教。


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